Profiles In Prevention

Jaime Alejandro Godoy Tellez

Jaime Alejandro Godoy Tellez is the head of the United Nations System Department in the Human Rights Division of the Chilean Ministry of Foreign Affairs and an alumnus of the 2015 edition of the Latin American Raphael Lemkin Seminar.

Jaime Alejandro Godoy Tellez es Jefe del Departamento del Sistema Universal en la Dirección de Derechos Humanos del Ministerio de Relaciones Exteriores de Chile y es ex alumno de la edición 2015 del Seminario Raphael Lemkin para la Red Latinoamericana.


What has inspired you to work in the field of genocide and mass atrocity prevention?

I have served as the Head of the United Nations System Department in the Human Rights Division of the Chilean Ministry of Foreign Affairs since 2012. Nevertheless, my motivation in respect to human rights has been a guiding force throughout my entire life. I was born and raised under the civic-military dictatorship that shook the foundation of my country. My family, like many others, suffered the effects of the government’s oppression and capriciousness. However, the education that I received from very early on always prioritized a certain optimism in life along with a sense of social responsibility to confront and learn about the past in order to improve the present. This allows for a better understanding of our differences, which in turn allows us to build positive and lasting relations. I taught myself that while the pursuit of responsibilities is important, it’s equally important to think of the actions that will help us construct better societies. Prevention is thus, for me, the best context in which to connect the past, present, and future. It allows me to combine my legal background with my interest in advancing human rights. Prevention is dynamic and permits constant nourishment of the ideals that we wish to see in our communities. Additionally, working on the prevention of genocide and mass atrocities allows us to maintain a holistic view that does not ignore factors that drive large-scale violence, such as discrimination and violence. By working towards the eventual eradication of these causes, we are preventing genocide. In a sense, we are transmuting the horrors of the past into hope for the future. It allows us to stay alert because, faced with the smallest oversight, history can repeat itself.

What long-term actions and policies do you believe are the most effective in the prevention of mass atrocities?

My belief is that prevention is a duty, an agreement between states and our communities. It’s not only a proclamation or a declaration of good intentions. Indeed, those are important, but prevention requires us to take a step further. It requires planned and systematized work on a daily basis that presents itself over time. Education on human rights and prevention is one of the first measures that must be adopted. It must be incorporated in scholastic curricula as well as in the regular training of public officials, police officers, and members of the armed forces. Preventing mass atrocities means preventing the downward spiral of violence that precedes them. There are many phases of transgressions that contribute to mass atrocities. Through education, we can achieve a global comprehension of the significance of prevention, including the ways and places in which it manifests. Second, a design that takes into account institutions and plans of action with definite objectives would permit the installation and evaluation, on a permanent basis, of the work of prevention in our countries. Conceptual tools and international directives help in this sense. An example is the national mechanisms used for the prevention of torture, whose establishment was enabled by the optional protocol of the United Nation’s Convention Against Torture. Advancing the institutionalization of prevention is essential and the Office of The Special Adviser on The Prevention of Genocide, the Latin American Network for the Prevention of Genocide and Mass Atrocities, as well as the Auschwitz Institute for Peace and Reconciliation have each played a decisive role in continuing to do so.

What has made you the most proud of your work with the Latin American Network for the Prevention of Genocide and Mass Atrocities?

The Latin American Network creates a space for dialogue and mutual learning between our countries, our institutions, our visions, and possibilities for action as public servants or officials. To successfully carry out prevention, we need to dialogue, to understand our particularities, our obstacles, and to come to an agreement regarding our shared challenges. It is to our collective benefit when we allow our truths, best practices, and ideas to be shared and intertwined. The training seminars of the Latin American Network allow us better familiarity with, and understanding of, the history of our societies and the atrocities suffered, while expressing ourselves under the freedom permitted by Chatham House Rule. This learning process has been necessary to deepen our involvement. Specifically, identifying where to focus our national efforts at the alert of our institutions, where the necessities are always greater than the existing capacities. The Latin American Network is built upon the practical knowledge to promote solidarity through collaborative efforts and the exchange of experiences by providing technical assistance and support to national or local actions under its supervision. Even in the case of my country, with more than 40 years of experience in transitional justice and a permanent commitment to the search for truth, justice, reconciliation, and reparations, we still have challenges ahead. This is not very different from the other member countries of the Network. Advance knowledge allows us to make steady progress. Work in prevention requires us to recognize our role and new possibilities in the context of the history of our respective countries. It has been especially motivating to find, at meetings of the Latin American Network, representatives from the most diverse institutions sharing these ideals. That is, sharing the motivation to develop and discuss concrete actions and methods with which we can motivate our new institutions to become a part of this work. In my country, the Minister of Foreign Affairs is the focal point of the Latin American Network and we are very proud of the Carabineros de Chile, our police force. They accepted our invitation to participate in the activities of the Network at its inception. This has contributed to our objective of continuing education, strengthened their synergy with the human rights institutions of our country, and allowed for these goals to be shared with the Network. We are also very happy that, this previous May, the culmination of the second cycle of the Raphael Lemkin Training Seminar for the Latin American Network took place in Santiago, Chile. It permitted us to share with our members not only the experience of our country in reexamining our pain from human rights violations of the past but also our achievements and our hopes for the future. We are very grateful for the invaluable collaboration of the Museum of Memory and Human Rights, as well as the Park for Peace at the Villa Grimaldi for the opportunity to conduct guided visits that highlighted the “power of place” contained within and allowed for a better understanding of the history of my country. These experiences allowed us to continue to advance and amplify the scope of the Network’s endeavors.

What advice would you give to a new government official who has just entered the field of genocide prevention?

Many motivations can exist to drive an interest in the field of genocide prevention. All of them are worthwhile and orient us towards the search for more suitable actions to promote and implement within our respective professional fields on a daily basis. It is important to know the history of genocide, to approach it in the most faithful manner possible and without prejudice. In this respect, visiting my country’s different sites of memory and talking to officials and their associates has been very important. Equally, visiting the concentration camps of Auschwitz and Birkenau has profoundly moved me. The experience of confronting humanity’s worst atrocities has mobilized us. It allows us to understand that, beyond the origins of the deplorable atrocities that took place, there is always the possibility that history can repeat itself unless we remain conscious that it is our responsibility to prevent its reappearance. For me, this has been fundamental: recognizing that we have a vital responsibility to avoid new atrocities, to keep ourselves alert, to contribute towards the creation of appropriate and sufficient awareness and capacity. We must not remain in contemplation or indifference, but instead be part of the action. For this, we must dedicate concrete and permanent efforts. Each one of these efforts, no matter how seemingly insignificant, are actions that have a multiplicative effect. Prevention is a dynamic undertaking that must be waged on a daily basis. It must be shared by each one of us. I am grateful for this interview, which, by asking me to share my motivations, has injected me with renewed energy to continue working on the prevention of genocide and mass atrocities. It’s our responsibility to prevent history from repeating itself.

¿Cuáles son las razones que le han llevado a trabajar en el campo de la prevención del genocidio y atrocidades masivas?

Me desempeño como Jefe del Departamento del Sistema Universal en la Dirección de Derechos Humanos del Ministerio de Relaciones Exteriores de Chile, desde el año 2012. Sin embargo, mi motivación por los derechos humanos me ha guidado durante toda mi vida. Nací y crecí bajo la dictadura cívico-militar que conmocionó a mi país. Mi familia, como muchas, sufrió  los efectos de la represión y la arbitrariedad. En la educación que recibí, desde muy temprano, primó una mirada optimista de la vida, con responsabilidad social, alentando enfrentar y aprender del pasado para mejorar el presente, fomentando una mayor comprensión de nuestras diferencias para construir relaciones duraderas. Se me enseñó que la persecución de responsabilidades es importante, pero que es igualmente importante pensar en las acciones que nos ayuden a construir mejores sociedades.

La prevención es para mí, entonces, el mejor espacio para conectar pasado, presente y futuro. Para hacer converger mi formación de abogado con mi interés en lograr avances en derechos humanos. La prevención es dinámica y permite alimentar constantemente estos ideales sobre aquello que anhelamos para nuestras comunidades. Trabajar en la prevención del genocidio y atrocidades masivas permite, además, mantener una mirada holística para no desatender los factores que la alimentan, tales como la discriminación y la violencia. Trabajando en su erradicación y combate, estamos haciendo prevención del genocidio. Transmutamos los horrores del pasado convirtiéndolos en esperanza activa. Nos permite mantenernos alertas, porque ante el menor descuido la historia puede repetirse.

¿Cuál cree que son las acciones y políticas más eficaces a largo plazo en la prevención de atrocidades masivas?

Mi convicción es que la prevención es un deber, un compromiso de los Estados con sus comunidades. No es solamente una proclamación o una declaración de buenas intenciones. Por cierto, éstas son importantes. Pero la prevención exige un paso más, requiere de un trabajo cotidiano, planificado y sistematizado, que se proyecte en el tiempo. La educación  sobre derechos humanos y prevención es una de las primeras medidas que se deben adoptar. Se requiere su incorporación en los currículos escolares así como en las capacitaciones regulares de funcionarios públicos, fuerzas armadas y policías. Prevenir atrocidades masivas significa prevenir la espiral de violencia que le antecede. Son muchas etapas de vulneración las que conducen a un fenómeno de atrocidad masiva. Mediante la educación se puede lograr una comprensión global del significado de la prevención, de sus métodos y diferentes espacios de incidencia.

En segundo lugar, un diseño que contemple instituciones y planes de acción con objetivos definidos, permite instalar y evaluar de modo permanente el trabajo de prevención al interior de nuestros países. Instrumentos y directrices internacionales ayudan en este sentido. Un ejemplo son los mecanismos nacionales de prevención de tortura, cuyo establecimiento se dispone por el Protocolo Facultativo a la Convención Internacional contra la Tortura. Avanzar en la institucionalización de la prevención de las atrocidades masivas resulta indispensable. La labor de la Oficina del Asesor Especial del Secretario General de Naciones Unidas para la Prevención del Genocidio, de la Red Latinoamericana para la Prevención del Genocidio y Atrocidades Masivas, así como del Instituto Auschwitz para la Paz y Reconciliación, cumplen un rol determinante para lograr dicha institucionalización.

¿Qué es lo que le hace sentir más orgulloso de su trabajo con la Red Latinoamericana para la prevención del genocidio y atrocidades masivas?

La Red Latinoamericana posibilita un espacio de diálogo y de mutuo aprendizaje entre nuestros países, nuestras instituciones, nuestras visiones, y nos da posibilidades de acción como funcionarios o servidores públicos. Para realizar prevención necesitamos dialogar, comprender nuestras particularidades, nuestros obstáculos y ponernos de acuerdo sobre nuestros desafíos comunes. Nos enriquece a todos compartir nuestros aciertos y buenas prácticas, e intercambiar ideas. Los seminarios de capacitación de la Red Latinoamericana nos permiten conocer y comprender mejor la historia de nuestras sociedades y las atrocidades sufridas y expresadas con la libertad de la Chatham House Rule. Este aprendizaje ha sido necesario para profundizar nuestro involucramiento, identificando cómo avanzar en nuestros países al alero de nuestras instituciones, dónde las necesidades son siempre mayores que las capacidades existentes.

De este modo, la Red Latinoamericana se construye desde el conocimiento para dirigirse a  la solidaridad del trabajo conjunto, al intercambio de experiencias y de asistencia técnica, y al apoyo de las acciones nacionales o locales bajo su alero. En el caso de mí país, con más de 40 años de experiencia en materia de justicia transicional por las violaciones de derechos humanos del pasado y un compromiso permanente por la búsqueda de la verdad, la justicia, la reconciliación y la reparación, aún tenemos desafíos pendientes, los cuales no son muy distintos a los de otros países miembros de la Red.

Comprender lo anterior nos permite avanzar asertivamente. El trabajo en prevención requiere que reconozcamos nuestro rol y nuestras posibilidades, en el contexto de la historia de nuestros países. Ha sido especialmente motivante encontrar en las reuniones de la Red a representantes de las más diversas instituciones compartiendo estos ideales, conociendo las acciones concretas que se desarrollan y conversando de cómo podemos motivar a nuevas instituciones a formar parte de este trabajo. En mi país, el Ministerio de Relaciones Exteriores es el punto focal ante la Red y nos sentimos orgullosos de que Carabineros de Chile, la policía de seguridad y orden, haya aceptado nuestra invitación a participar de los trabajos de la Red desde sus inicios, lo que ha contribuido a sus objetivos de formación continua, ha fortalecido su sinergia con las instituciones de nuestro país abocadas a los derechos humanos y permite hoy compartir con la Red estos logros.

También nos tiene muy contentos que se haya realizado en Santiago de Chile, en mayo pasado, la versión latinoamericana del segundo seminario de la Red. Nos permitió compartir con sus miembros la experiencia de nuestro país recorriendo nuestros dolores por las violaciones de derechos humanos del pasado, pero también nuestras esperanzas y logros. Estamos muy agradecidos por la invaluable colaboración del Museo de la Memoria y los Derechos Humanos, y de la Fundación Parque por la Paz Villa Grimaldi en la realización de las visitas guiadas que permiten comprender mejor el poder de dichos lugares y la historia de mí país. Esta experiencia nos permite seguir avanzando y ampliando los ámbitos de trabajo de la Red.

¿Qué consejo le daría a un nuevo oficial del gobierno que viene entrando al campo de la prevención del genocidio?

Para acercarse al campo de la prevención del genocidio pueden existir muchas motivaciones. Todas estas son valiosas y nos orientarán en la búsqueda de las acciones más adecuadas que podamos promover e implementar en nuestros respectivos ámbitos de trabajo, en nuestra vida cotidiana.  Es importante conocer la historia, aproximarse lo más fielmente a ésta de modo libre y no prejuiciado. Ha sido muy importante para mí visitar los diferentes lugares y sitios de memoria de mi país, conversar con sus funcionarios, sus familiares y asociaciones.

Igualmente, me removió profundamente visitar lo que fueron los campos de concentración de Auschwitz y Birkenau.  Enfrentarse a las peores atrocidades de la humanidad nos moviliza. Nos permite comprender que, más allá de las razones que pueden estar en el origen de las deplorables atrocidades acontecidas, existe siempre la posibilidad que la historia pueda repetirse. Salvo que seamos conscientes de que es nuestra responsabilidad evitar su reproducción. Para mí esto ha sido fundamental.

Reconocer que tenemos una vital  responsabilidad para evitar nuevas atrocidades, para mantenernos alertas, para contribuir a generar conciencia y capacidades adecuadas. No permanecer en la contemplación o indiferencia, sino ser parte de la acción. Para esto necesitamos dedicar esfuerzos concretos y permanentes.  Cada uno de estos esfuerzos, por insignificante que parezca, son acciones que tienen un efecto multiplicador. La prevención es una tarea dinámica, cotidiana y que debe ser compartida por cada uno de nosotros.

Agradezco esta entrevista que, al pedirme compartir mis motivaciones, me inyecta también renovadas energías para continuar trabajando en la prevención del genocidio y atrocidades masivas. Es nuestra responsabilidad evitar que la historia se repita.